El petróleo será remplazado por el hidrógeno, que se considera como el combustible del futuro.

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Buscando la energía del futuro

Óxidos mixtos Ce-Zr-Co como catalizadores en la producción de hidrógeno por reformado de bioetanol es una tesis de doctorado desarrollada en colaboración entre el Grupo de Procesos Químicos y Bioquímicos de la Universidad Nacional de Colombia, Sede Bogotá, y la Universidad de Estrasburgo I Louis Pasteur. El estudio aborda la problemática energética empleando la biomasa como fuente renovable.

El campo energético es de gran preocupación hoy. El hidrógeno se considera como el combustible del futuro y su uso se ampliará a medida que pueda generarse a partir de fuentes renovables. La producción de hidrogeno es un proceso que requiere de un catalizador que, dadas las características de la reacción, se desactiva en periodos de tiempo muy cortos. El estudio permitió la obtención de un catalizador estable y activo, y la comprensión del fenómeno de desactivación que ocurre durante la reacción.

Después de hacer la revisión bibliográfica, se procedió al "diseño" de un nuevo sólido trimetálico que funcionaría como precursor de un catalizador activo, selectivo y estable. La síntesis del nuevo óxido y su caracterización fisicoquímica, junto con un estudio termodinámico, permitieron seleccionar las condiciones adecuadas para llevar a cabo la reacción de transformación de etanol en hidrogeno.

Posteriormente, se estudio el comportamiento de los óxidos preparados empleando soluciones modelo etanol agua y una mezcla de bioetanol, obtenida por fermentación. La caracterización del catalizador después de la reacción de producción de hidrógeno permitió comprender la forma como éste cambia en la atmósfera reaccionante y proponer mejoras al sistema catalítico para incrementar aún más su comportamiento como catalizador.

Aunque el estudio no tiene un impacto directo a corto plazo, se considera que en 10 años ya existirán modelos comerciales de energía que utilicen la ruta de producción de hidrógeno a partir de biomasa por el reformado de etanol. En Colombia, la producción de energía a partir de biomasa comienza a ser un campo de exploración.

Gracias al sustento obtenido durante el desarrollo de la investigación, una empresa se interesó en el campo, por lo que este año en los laboratorios se tendrá una tecnología que produce energía eléctrica a partir de biomasa, en escala piloto, y que a diferencia de la gran mayoría de los estudios realizados hasta ahora permitirá una evaluación real del potencial energético de la biomasa colombiana.

La investigación realizada por el grupo, que busca una aproximación a la solución de problemas de la industria nacional, incluye los procesos y los materiales, así como la energía y el medio ambiente desde una perspectiva interdisciplinar.

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