Es posible producir gasolina más limpia

El proyecto Evaluación y modificación de adsorbentes para la desulfurización de gasolinas busca disminuir los compuestos azufrados presentes en el combustible. Por las altas concentraciones de compuestos azufrados en los combustibles para carros, es urgente generar procesos comerciales que permitan tener un ambiente menos contaminado en poblaciones de alta movilidad vehicular.

Este trabajo fue realizado por el Laboratorio de Investigación en Combustibles y Energía de la Universidad Nacional, Lice, e Industrias Tecsol, en el marco del Programa Iberoamericano de Ciencia y Tecnología, proyecto de “Tecnología limpia para el aprovechamiento de olefinas ligeras”, cuyo objetivo central fue el desarrollo de adsorbentes y procesos adsortivos para la separación de mezclas propano/ propileno y desulfuración de gasolinas.

La investigación busca disminuir o eliminar los compuestos azufrados presentes en las gasolinas por métodos de adsorción, proceso químico en el que átomos, iones o moléculas son atrapados en la superficie de un material. El resultado es la formación de una película líquida o gaseosa en la superficie de un cuerpo sólido o líquido. Para lograrlo, se prepararon nuevos adsorbentes a partir de carbones activados modificados y una zeolita MCM-41. La modificación de los carbones activados se realizó por impregnación con óxidos metálicos, con el propósito de mejorar el carácter básico y aumentar la capacidad de adsorción de compuestos azufrados de carácter ácido, como los tioles.

Para los compuestos azufrados con alta densidad electrónica, como los tiofenos y benzotiofenos, se prepararon carbones activados ácidos e impregnados con iones metálicos para permitir las interacciones con los grupos aromáticos de alta densidad. A todos los adsorbentes se les determinaron sus propiedades físicas y químicas. Para la evaluación de los adsorbentes se prepararon mezclas modelo que simulan las gasolinas. A ellas se les agregó el compuesto azufrado. El seguimiento de la adsorción se hizo por cromatografía de gases y la evaluación de la capacidad de adsorción mediante las curvas de contacto y ruptura.

Los resultados muestran que es factible eliminar por adsorción los compuestos de azufre existentes en mezclas de hidrocarburos y la química superficial ácida o básica del adsorbente es fundamental en el diseño del sistema de reacción. Debido a las altas concentraciones de compuestos azufrados en los combustibles líquidos, es vital trabajar en la búsqueda de procesos comerciales que permitan gozar de un ambiente menos contaminado en poblaciones como Bogotá, con altas concentraciones de fuentes móviles.

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