La doctora Muñoz, médica colombiana, es una de las figuras importantes del IARC.

Foto: Archivo / Unimedios

 

 

Nubia Muñoz: el 70% de los cánceres están ligados al consumo de tabaco

La médica y científica colombiana Nubia Muñoz fue candidata este año a los premios Príncipe de Asturias. Durante su paso por Colombia, pues aunque es caleña lleva más de 30 años viviendo en Francia, UN Periódico la entrevistó.

Equipo periodístico,
Unimedios

La médica Nubia Muñoz es graduada de la Facultad de Medicina de la Universidad del Valle. Desde que hizo su residencia escogió el cáncer y la investigación como los pilares de su vida. Después de graduarse, viajó a los Estados Unidos y allí hizo su maestría en Salud Pública con énfasis en Epidemiología y Virología del cáncer, en la Escuela de Salud Pública de la Universidad John Hopkins, en Baltimore. Luego de graduarse con honores, como Estudiante Distinguida sobresaliente, se vinculó con la Agencia Internacional para la Investigación en Cáncer, Iarc, en Lyon, Francia.

Su carrera profesional la ha dedicado a la investigación epidemiológica en cáncer, en especial en la relación cáncer-agentes infecciosos, pero sobre todo se ha dedicado al estudio del cáncer del cuello uterino, del virus del papiloma humano, el cáncer de hígado y los virus de la hepatitis B y C. Acaba de ser designada miembro de John Hopkins Society of Scholars de la Escuela de Salud Pública de la Universidad John Hopkins. Esta membresía es restringida a científicos sobresalientes y su número no supera los 340. La doctora Muñoz es la primera colombiana en recibir este premio por su esfuerzo en la lucha contra una de las enfermedades más dolorosas y trágicas del mundo.

La doctora Muñoz desde que estaba estudiando Medicina en la Universidad del Valle se interesó por el cáncer. Uno de sus profesores, Pelayo Correa, estaba dedicado a la investigación y estaba creando el primer registro de cáncer en Colombia, en Cali. “Como estudiante me tocó trabajar en esa actividad. En este momento, ese es el registro más antiguo. Y el mejor en América Latina. El único de trayectoria en Colombia. Correa estaba muy interesado en investigar el cáncer de estómago, que es un cáncer muy frecuente en Colombia, y el de cuello uterino”.

Cuando terminó su carrera, le dieron una beca para hacer una especialización en epidemiología, en la Universidad John Hopkins. Allí permaneció un par de años. Luego, el Director de la Agencia que le había dado la beca, le ofreció ir por un año a Francia, a terminar su entrenamiento en la Iarc, la agencia internacional para la investigación en cáncer, que es parte de la Organización Mundial de la Salud. Luego le ofrecieron un contrato de un año y así hasta que terminó haciendo toda su carrera allí, en donde llegó a ser Jefe de una de las Unidades de Epidemiología.

Cree que se ha destacado porque se ha preparado y por la orientación que le ha dado a su vida profesional. Contrario a muchos de sus compañeros, que luego de terminar la carrera se interesaron por actividades clínicas, ella se dedicó a la Unimediosinvestigación. Cree que entre más se prepara la gente es más fácil seguir adelante. Ella comenzó a trabajar en patología, en Cali, con el profesor Correa, y luego, en Estados Unidos, en virología. Está convencida de que lo más importante es tener una visión panorámica y multidisciplinaria.

Desde el comienzo centró su interés en la investigación de los cánceres que eran problemas de salud pública en países pobres latinoamericanos, como el del estómago y el del cuello uterino, que son los principales. También trabajó el cáncer de hígado, en países africanos y asiáticos. Durante las investigaciones se demostró que estos tres tipos de cáncer están asociados con agentes infecciosos. Las investigaciones actuales les han permitido a los científicos comprobar que en el mundo la principal causa de cáncer es el tabaco. Es el responsable del 19% de todos los canceres. Y la segunda causa son las infecciones, que son la causa de estos tres tipos de cáncer, que son responsables de otro 18%. La diferencia entre países ricos y países pobres es que en los ricos el tabaco es la causa del 26% de los cánceres y en los pobre es del 8%; en tanto que si es por infección es al revés, en los países ricos son la causa de un 8% y en los pobres, de un 26%.

Aunque el cáncer no ataca más a un género que a otro, dice: “los hombres fuman más y tienen más cánceres ligados al consumo del tabaco que las mujeres. La obesidad, por su parte, es un poco más frecuente en las mujeres, por lo que tiene más influencia en cáncer de endometrio”.

La doctora Muñoz aunque confía en las campañas de prevención que ha adelantado la OMS, sabe que en los países pobre a veces no pueden ni siquiera implantarse. Algunas funcionan mejor que otras. “Sobre todo –dice– en contra del tabaco. Esta es una actividad muy importante de la OMS. También, la de detección precoz de cáncer de cuello uterino. Estas campañas de cuello uterino han funcionado muy bien en los países ricos. En esos países, con estas compañas se ha logrado reducir casi en un 70% el cáncer, pero son campañas difíciles de organizar y costosas, porque se requiere que cubran la mayor parte de la población en riesgo, que tengan un buen control de calidad en cada etapa y que las mujeres que sean diagnosticadas con lesiones sean tratadas adecuadamente. Y esto debe repetirse cada dos o tres años, que es algo difícil de hacer en los países pobres.

Por eso, estas campañas de detección precoz de cáncer de cuello uterino no han funcionado. Aquí en Colombia se han hecho, y en varios países, pero muchas veces se les ofrecen a las mujeres que menos lo necesitan. Y las que más lo necesitan, que son las mujeres pobres que tienen muchos hijos, nunca se acercan. Por eso, las campañas de prevención del cáncer de cuello uterino en estos países deben ser a precios asequibles.

Aunque reconoce que se ha adelantado mucho en la cura de algunos cánceres, destaca la importancia las campañas educativas. “Ellas son la base de la prevención y la Organización Mundial de la Salud está haciendo campañas muy interesantes y muy importantes en educación de la gente, pero hay una cierta barrera, muchas veces, sobre todo, en los países africanos, donde el nivel de alfabetismo es muy bajo. Esta es una tarea muy ardua, pues hay que empezar en muchos niveles”.

Igualmente, aunque reconoce la importancia de la globalización, también señala la que es, para ella, su mayor falla. “Por un lado, dice, podríamos hablar de globalización del conocimiento. A través de las nuevas tecnologías la interacción es mucho mayor. Hay más acceso a la información. Una tecnología que está favoreciendo mucho es el internet. Ahora hay muchos cursos de preparación de educación por internet. Algunos de ellos son gratis; otros, no, pero creo que es muy importante, es un aspecto de la globalización que favorece mucho el desarrollo de la investigación. La globalización ha favorecido la diseminación de la información, pero desde el punto de vista económico ya es otra historia. De todas formas, esto ha empezado abrir conciencia sobre la injusticia y de allí se originaron, por ejemplo, campañas en Brasil contra la droga y el sida. Se les ha hecho frente a las compañías farmacéuticas y se les ha dicho: ‘bueno, estos precios no los podemos financiar’. Se debe hacer un nuevo compromiso o los países empezar a producir ellos mismos.

Finalmente, y como ganadora de uno de los Premios de la Fundación Alejandro Ángel Escobar, asegura que Colombia está haciendo un gran esfuerzo en la formación de profesionales. “Es muy importante el papel de Colciencias y el Icetex, con las becas para favorecer la educación de profesionales en el exterior, que luego siguen interaccionando con grupos de punta. Este ha sido uno de los aspectos de mi trabajo, porque como he trabajado en unos 30 países, he colaborado con muchos médicos, que se han interesado a partir de allí por la investigación. Muchos han hecho carrera de epidemiología y han continuado la investigación. Aquí en Colombia conozco a varios en el instituto de cancerología, en la Universidad del Valle, y en varios países. Esto es una gran satisfacción para mí, pues además de tener la oportunidad de hacer investigación multidisciplinaria, también he contribuido en la formación de muchos colegas”.

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